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John PERSHING (1860-1948)

posted 07/09/2012

John PERSHING (1860-1948)Né à Missouri en 1860, Pershing fut promu officier en sortant de West Point en 1886. Il fit ses premières armes en combattant contre les indiens d’Amérique, en tant qu’officier dans la cavalerie. Il a alors 26 ans.
Puis la paix revenue il repart pour les bancs de l'école, cette fois pour enseigner les sciences militaires à West Point.
Mais les opérations reprennent, la guerre hispano-américaine (1898-1899) éclate, Pershing est envoyé sur l'île de Cuba, où il y est très vite apprécié par ses supérieurs pour son courage et la qualité de sont commandement. Cette opinion ne se fera pas démentir lors des opérations aux Philippines contre la révolte des Moros (1899-1903).
En 1905, il suit, en tant qu'observateur militaire, les opérations des japonais contre les Russes en Mandchourie.
Entre mars 1916 et janvier 1917, Pershing prend la tête d'une expédition punitive (mais sans succès) contre le révolutionnaire Pancho Villa, au Mexique, dont les hommes avaient franchi la frontière et tué des citoyens américains à Columbus, au Nouveau-Mexique.
Lorsque au printemps 1917, il est nommé commandant en chef des forces américaines d'intervention en France, tout est encore à organiser. Mais Pershing insiste pour que les Etats-Unis envoient en Europe un contingent digne de la nation. Pour lui chaque soldat US est le digne représentante de son pays.

pershing

"Black Jack Pershing", à son arrivé en France 1917. Son surnom lui vient d'avoir eu sous son commandement des troupes noires lors des dernières guerres indiennes (1886-1895).

Pershing est conscient que les Etats-Unis ne sont pas préparés au conflit qui s'est engagé en Europe. Ils manquent de tout, de matériel, d'hommes et surtout d’expérience. Il supervise donc l'instruction des troupes en vue de leur embarquement pour l’Europe.
Une fois débarqué en Europe, Pershing met tout en œuvre pour que le contingent américain puisse opérer de façon cohérente, sans être réduit à la fonction de "complément" des armées alliées. Il atteint son objectif et vient à bout de la résistance des commandements français et anglais.

soldats us

Soldats américains sur le front

L'appui de l'armée américaine se révèle décisif au lendemain de la défaite de mai 1918 (l'armée américaine en France s'élevait alors à plus de 425 000 hommes) et plus encore durant la contre offensive de l'été 1918. Les soldats américains, qui débarquent en grand nombre, n'ont pas été éprouvés par les longues années de tranchée : ils ont un bon moral et une ferme volonté de vaincre. En été 1918, Pershing et sa 1ère armée opèrent dans le secteur de Saint-Mihiel où se trouvent une forteresse, véritable "hernie" qui est aux mains des allemands depuis 1914. Au-delà, c'est la vallée de la Moselle, voie naturelle qui conduit tout droit au cœur de l'Allemagne.
Haig et Foch demandent à Pershing de déplacer son armée d'une centaine de kilomètres environ du côté de Verdun, afin de lancer une contre-offensive interalliée. Pershing accepte de déplacer ses troupes, mais suggère d'attaquer aussi les Allemands dans le secteur de Saint-Mihiel. Les américains attaqueront seuls, mais pas sans moyens. Pershing a obtenu de gros renforts en artillerie, de la part des français, et pas moins de 270 chars d'assaut, plus le soutient éventuel de 4 divisions.

tank ft17 americains

Tanks ft17 américains

L'assaut est lancé le 12 septembre 1918, aussi violent que rapide, l'offensive est promptement menée. Dès le premier jour les objectifs sont atteints, les allemands sont forcés de se replier dans la plus grande confusion sur une ligne fortifiée Michel. L'offensive s'arrêtera le 16.
Cette bataille, est la première offensive indépendante des troupes américaines : elle marque les débuts d'une grande puissance militaire. Sur cet élan viendra ensuite la bataille de l'Argonne (septembre-novembre 1918).
Pershing est par la suite élevé à la dignité de général six étoiles et accèdera au rang exceptionnel de général des armées de 1921 à 1924.
Il publiera ses mémoires en 1931 "My experiences in the World War " qui remportera le Prix Pulitzer en 1932.

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